¿Qué es el Litio?

El litio fue descubierto en 1817 en Estados Unidos. Es un metal blando, de color blanco plata muy cotizado actualmente por su uso en aleaciones conductoras del calor, baterías eléctricas y tratamientos psiquiátricos para ciertos tipos de depresión.
En los últimos años importantes empresas a nivel mundial demostraron interés en minerales de litio y lo implementaron en la fabricación de baterías para coches y en celdas fotovoltaicas para generación de la energía que alimenta los motores de los autos híbridos.
Este mineral está presente en la corteza terrestre en 65 partes por millón (ppm). Esto lo coloca por debajo del níquel, cobre y wolframio y por encima del cerio y estaño, en lo referente a abundancia. Se encuentra disperso en ciertas rocas, pero nunca libre, dada su gran reactividad. El Salar de Uyuni en Bolivia es el mayor yacimiento de litio a nivel mundial, un informe del Servicio Geológico de Estados Unidos señala que allí hay 5,5 millones de toneladas de litio.
Al igual que otros metales alcalinos es altamente inflamable y ligeramente explosivo cuando se expone al aire y especialmente al agua.
Estos son algunos de sus usos más frecuentes:

• Las sales de litio, particularmente el carbonato de litio (Li2CO3) y el citrato de litio, se emplean en el tratamiento de la manía y ladepresión bipolar, aunque últimamente, se ha extendido su uso a la depresión unipolar. Es un estabilizador del estado de ánimo. Se piensa que su eficacia contra estos trastornos se basa en sus efectos antagonistas sobre la función serotoninérgica.
• El cloruro de litio y el bromuro de litio tienen una elevada higroscopicidad por lo que son excelentes secantes. El segundo se emplea en bombas de calor de absorción, entre otros compuestos como el nitrato de litio.
• El estearato de litio es un lubricante de propósito general en aplicaciones a alta temperatura.
• El litio es un agente altamente empleando en la síntesis de compuestos orgánicos, usado para la coordinación de ligandos a través del intermedio litiado.
• El hidróxido de litio se usa en las naves espaciales y submarinos para depurar el aire extrayendo el dióxido de carbono.
• Es componente común de las aleaciones de aluminio, cadmio, cobre y manganeso empleadas en la construcción aeronáutica, y se ha empleado con éxito en la fabricación de cerámicas y lentes, como la del telescopio de 5,08 m de diámetro (200 pulgadas) de Monte Palomar.
• También tiene aplicaciones nucleares.

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