Exar cuenta cómo producirá litio y potasio en Jujuy

Waldo Pérez, presidente y CEO de Lithium Americas y de su filial argentina Minera Exar, explicó los alcances de la sociedad mixta, la segunda que forma Jujuy para la explotación del litio de la Puna.

Cauchari – Olaroz, en términos de recursos y reservas, es el tercer depósito de litio del mundo y posee una de las concentraciones de este metal blando más importantes del planeta. Está dentro del llamado “triángulo del litio”. A 200 km al Este está la mina de litio más importante del mundo, la de Atacama y 200 km al Sur de la tercera mina de litio más grande que es el Salar Hombre Muerto. Hay otros proyectos de litio de empresas competidoras de la región.

Pérez explicó que esta sociedad mixta, la segunda de litio de Jujuy, surgió a partir de la nueva legislación de Jujuy, la creación de la minera estatal Jujuy Energía y Minería Sociedad del Estado (JEMSE) y de un Comité de Expertos. JEMSE adquirió un 8,5% del proyecto y contribuirá en la gestión y el manejo de las relaciones con los municipios, con las entidades, con el Banco Central para el manejo de divisas, con organismos provinciales, relacionados con el agua y otros permisos.

Respecto al desarrollo de la inversión, el CEO de Lithium Americas expresó que el plan de inversión será en dos etapas. En primera instancia, la inversión es de US$ 269 millones para la planta de carbonato de litio y luego US$ 45 millones para la planta de potasio. Se trata de dos fases desconectadas en el tiempo: producirán dos años antes de poder alcanzar la producción de potasio. La primera etapa se pone en marcha en 2013 hasta 2015, y la producción de potasio comenzará en 2017.

La producción planeada Cauchari -Olaroz alcanza las 20.000 ton/año de carbonato de litio y 40.000 ton/año de cloruro de potasio, y considera 40 años de reservas y recursos por cientos de años. Iniciarán la construcción de la primera planta y luego utilizarán los fondos generados para generar la expansión. Pérez indicó que “el monto de la capitalización ronda los US$ 22 millones y en su expansión continúa el mismo modelo. Si se analiza el impacto hay que plantear dos grandes rubros: construir la planta y ponerla en producción. En el pico de la construcción alcanzamos los 1.000 empleos y durante la producción llegan a 200 – 250 puestos de trabajo.”

Waldo Pérez indicó también que la empresa tiene contratos con los pueblos de la región como Susques, Pastos Chicos, Olaroz Chico y Catua, entre otros, y que los pueblos son titulares de las tierras porque Jujuy les ha dado personería jurídica y titularidad de las tierras a las comunidades, lo cual ha facilitado mucho la relación con las comunidades. “Un contrato tiene fuerza de ley y eso es muy importante porque no se atomiza la información en muchas personas ni hay desacuerdos” señaló Pérez.

El proyecto inició en 2008 con la exploración y el descubrimiento de anomalías de litio. Luego de negociar con distintas propiedades mineras de la zona, en 2010 la empresa se hizo pública para cotizar en la Bolsa. Con más fondos se fijó un programa de exploración ambicioso que llevó a los primeros cálculos de recursos inferidos, luego de recursos indicados y finalmente al Estudio de Prefactibilidad. En julio del año pasado terminó la factibilidad que entrega las reservas y la minera no sólo es la primera empresa en tener reservas medidas, sino que el proyecto Cauchari-Olaroz tendrá uno de los costos operacionales más bajos de la industria en todo el mundo.

Realizando un balance del trabajo conjunto con la provincia de Jujuy, Waldo Pérez expresó que “Hemos trabajado muy bien y rápido, logrando resultados tangibles. Con el ministro de Producción, Gabriel Romarovsky; el presidente deJ EMSE, Marcos Calachi; el gobernador, Eduardo Fellner- ha sido exitoso, el balance es muy positivo. A veces se habla de Argentina como “un país complicado”, donde “las cosas son difíciles”. Nuestra experiencia indica lo contrario. En nuestro proyecto, desde el descubrimiento hasta su factibilización pasaron cuatro años. Que me digan un país del mundo donde se obtiene este resultado en ese plazo. Eso no existe y Argentina tan mal no está, porque de afuera a veces nos critican pero en Chile, en Canadá, en Australia, en Brasil o en Colombia los tiempos que se manejan son totalmente distintos, mucho mayores.”

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